Bouwer van het nieuwe autobrein

Gepubliceerd:

Het ‘brein’ van de toekomstige auto wordt voor een aanzienlijk deel in Eindhoven ontworpen. Maurice Geraets, directeur New Business bij chipmaker NXP, heeft als wiskundige en commercieel verantwoordelijke uniek zicht op hoe slim de auto daadwerkelijk kan worden. En op hoe snel de maatschappij die slimheid aankan.

 

Maurice Geraets wil zo snel mogelijk weg van de glazen bol en praten over datgene waar hij écht verstand van heeft. Want het is leuk om te keuvelen over een wereld van perfecte zelfrijdende auto’s, maar die wereld is nog ver weg. Geraets: ‘Mijn stelling is dat de zelfrijdende auto die ons volledig automatisch van A naar B brengt, momenteel wordt overhyped. En dat het nog wel even duurt voordat dit type auto er is. Dat ligt niet aan de hyperintelligente elektronica onder de motorkap. Of aan het feit dat de zelfrijdende auto essentiële gebreken zou vertonen. Nee, het ligt aan de infrastructuur. Of het nu de wegen zelf zijn, de bewegwijzering, de wegmarkering, de juridische definities van aansprakelijkheid of, bijvoorbeeld, de beschikbaarheid van laadpalen en stations: de infrastructuur heeft simpelweg tijd nodig zich aan te passen aan een nieuw type auto. Dus ook aan de zelfrijdende auto.’

Een show zonder haperingen

Waar wil Geraets het dan wel over hebben? Micro-elektronica. Wiskunde. Algoritmes. Chips. NXP is één van de leidende chipsfabrikanten in de wereld en levert chips voor onder meer bankpassen, paspoorten, betaalterminals en… auto’s. In vrijwel elke auto ter wereld zitten producten van NXP: sensoren, microcontrollers, processoren. Die zorgen ervoor dat de hele technologische kermis in een auto gecoördineerd een show kan opvoeren, zonder haperingen. Of zonder gehackt te worden, want NXP werkt ook actief aan beveiliging van auto’s tegen hacks. Eén van de spectaculaire wetten in Geraets vakgebied is Moore’s Law, ofwel het gegeven dat het aantal transistors op een klein oppervlak elke anderhalf jaar verdubbelt. En dat er, als gevolg daarvan, ook weer een verdubbelde hoeveelheid data door een chip gelezen en geaccordeerd kan worden. Ook op het terrein van de ‘auto-auto-communicatie’, zeg maar ‘het gesprek tussen auto’s’, zal Moore’s Law een enorme revolutie teweeg brengen.

Het wonder van de radarchip

Over een jaar of vijftien zullen in elke auto onder meer een aantal hyperintelligente en gevoelige radarchips zijn ingebouwd, die andere auto’s in de omtrek op de voet volgen. En daarmee een helikopterview kunnen geven over elke verkeerssituatie. Geraets: ‘Je moet je voorstellen dat er dan misschien wel honderden of duizenden signalen van het omgevingsverkeer per seconde binnenkomen. Signalen die vervolgens gelezen en verwerkt worden door de radarchip.’ NXP werkt momenteel aan steeds verfijndere versies van zo’n radarchip, waarbij het niet alleen van belang is dat de chip steeds grotere hoeveelheden signalen foutloos kan verwerken, maar ook dat de productietechniek kostentechnisch binnen de perken blijft. Brede toepassing zal pas plaatsvinden wanneer die radarchips dusdanig geprijsd zijn dat fabrikanten ‘m willen inbouwen en consumenten de prijs van die auto vervolgens aanvaardbaar vinden. ‘Vandaar dat wij als NXP de kostprijs nadrukkelijk in de gaten houden.’

Beter dan de mens

Behalve dat de digitale verbinding tussen auto’s extreem verfijnd en gevoelig zal worden, kondigt Geraets ook een vloedgolf van videobeelden aan. Een groeiend aantal camera’s in en om de auto zal een enorme hoeveelheid ‘streaming video’ produceren, die via hypersensitieve chips gelezen en geïnterpreteerd kan worden. Geraets is ervan overtuigd dat de auto van de toekomst dankzij ‘streaming video’ het al razendsnelle beslissingsproces in het menselijk brein zal kunnen overtreffen. En, bijvoorbeeld, geen enkele probleem zal hebben het verschil te zien tussen een negentigjarige bejaarde die geduldig op het trottoir staat te wachten om over te steken en een kwieke, dertigjarige ondernemer die in volle vaart nog snel even voor de auto langs probeert te kruisen. Geraets: ‘In de zelfrijdende testauto’s van nu komt men nog niet veel verder dan het signaal “ho! stop! links van de auto een bewegend object!”. Maar in de toekomst zal video een interpretatie van de verkeerssituatie mogelijk maken, die het menselijk inschattingsvermogen in scherpte en snelheid overstijgt.’ Geraets loopt naar een proefopstelling met hele dunne en makkelijk om je vinger te winden kabeltjes. ‘Dit is één van de projecten waar NXP mee bezig is. Om de hoeveelheid streaming video dat je door een kabeltje kunt sturen exponentieel te vergroten. En daarmee de toekomstige auto’s nóg slimmer te maken.’

Onbegrepen voordelen

Toch blijft het raar dat Geraets een soort auto van de toekomst voorspiegelt, zonder dat uit één consumentenonderzoek is gebleken dat zo’n superslimme en hoogsensitieve auto precies het type auto is waar we als koopkrachtige mensheid van dromen. Geraets erkent dat er nog sprake is van onbegrip. Zelfs te midden van hooggeplaatste figuren in de autobranche. ‘Ik heb ze op een congres wel eens op de man af gevraagd: wie zou tienduizend euro extra willen neertellen voor een zelfrijdende auto? Er staken er maar een paar hun vinger op. Zelfs CEO’s snappen de voordelen van de hyperintelligente auto dus niet altijd.’ Waarom zou Geraets eigenlijk zelf die tienduizend euro grif neerleggen? ‘Simpel… De vrijheid. Niet meer veroordeeld te zijn om urenlang achter het stuur te zitten. In plaats daarvan met je dochter Facetimen over wat ze op school heeft meegemaakt. Of gewoon lekker ontspannen een boek lezen. De zelfrijdende auto kan mijns inziens helpen bij het verbeteren van de werk-privé balans.’

Nieuwe auto’s, nieuwe veiligheidsrisico’s

Dat verkeersstromen met de exploderende hoeveelheid data beter te managen zullen zijn en de automo- bilist potentieel nog een stuk veiliger in de auto zal zitten, mag dan winst heten. Zonder keerzijde is “the internet of vehicles” vanzelfsprekend niet. Het gevaar dat kwaadwillende groepen het systeem kraken en daarmee een oneindige reeks fictieve auto’s met fictieve signalen kunnen creëren, die op hun beurt weer allerlei botsingen veroorzaken, is reëel. Het benadrukt volgens Geraets het belang van een nauwe samenwerking tussen bedrijfsleven en overheid. ‘Wil de zelfrijdende auto een succes worden, dan heb je, als gezegd, een hoogwaardige infrastructuur nodig. En de hoogste standaarden in beveiliging. Wat dat laatste betreft kan NXP rechtstreeks putten uit de technologie die we voor paspoorten en bankpassen hebben ontworpen.’ Het brengt Geraets bij een laatste, misschien wel essentiële conclusie over de welvaart van de toekomst: ‘De kwaliteit van de infrastructuur zal voor een land of regio meer dan ooit de kans op economisch succes gaan bepalen.’

 

Nieuwsbriefbanner